如何用自傳論文(Essay)成為大學殿堂的敲門磚

“文學充滿肉和血,它比哲學或科學更能給予思想以巨大的明確性和說明性。——高爾基”

時間正在倒數,距離這一屆Class of 2021學生的RD (Regular Decision一般申請截止日)只剩下192天。也就是說,如果申請大學的進展順利的話,明年的這個時間點,就是身邊的孩子揮別高中叛逆與青澀,轉身踏上夢想的旅途,追求人生的目標。而現今最珍貴的莫過於是「時間」掌握。

時間的管理與善用,常常是每一屆畢業生都要學習的成長課題。

一、輔導案例的小故事

談到學生的時間管理能力,我的腦海中立即浮現Catherine的輔導案例。

猶記得2017年聖誕節前夕,剛泡好一壺熱咖啡的我,正打算在生理時鐘還沒有甦醒前,在諾大的留學輔導辦公室裡,享受半晌的晨讀時光。才剛剛坐下,一陣急迫的電話鈴聲,劃破寧靜,把我拉回現實。我心想:「這到底是誰會在這個時間點打電話進來辦公室呢?這肯定是大事!」我強壓鎮靜,仍然慢條斯理的接起電話,另一頭傳來相當急切的聲音;

『老師你好,我是Catherine。請問Katy老師在辦公室嗎?

我現在迫切需要她的幫忙。我昨晚寫Email給她,她到現在都還沒有回我……』

『我是Ryan老師,Katy老師還沒有進辦公室喔,請問有什麼事情這麼緊急,我可以怎麼幫助妳呢?另外,再過20分鐘妳不是應該開始早自習了?』

我所認識的Catherine是一位無論在課外活動、校內成績,以及品格教育都是無可挑剔,萬中選一的優秀學生。但是,我從來沒看過她如此慌張焦慮。

『老師,我….我忘記修改A大學的Essay了,最近實在太忙了,等我看到老師上週末寄給我的催繳信件時,才發現已經來不及了!我昨天為了趕出這篇Essay整晚都沒睡,我怕今天來不及送出,就沒辦法申請A大學了。但是,送出前,我一定要Katy老師幫我看一遍。怎麼辦?就要來不及了!拜託你,趕快跟Katy老師說我今天一定要見到她……』Catherine的聲音乾涸得像是要著火似的。

隔著話筒,我彷彿也可以感同身受孩子的無助感,像是身處浩瀚汪洋般急尋浮木得以求生。心急如焚的她,在電話裡嚎啕大哭起來。

『妳先別急……我現在就幫妳聯繫Katy老師,妳先做深呼吸…吸氣…呼氣』。

多年在校的工作經驗,一下子就意識到孩子的問題。我一邊安撫她的情緒,一邊傳訊息給Katy老師來確定她今天滿滿的行程裡是否可以抽出時間好好幫Catherine確認她的Essay。

對Catherine來說,那天,她度過了學生生涯以來最有驚無險的一天。因為,一旦最佳的時機點錯過了,那可能便是一年的漫長等待。Katy老師揉著睡眼惺忪的雙眼,陪她用一個小時的時間逐字逐句確認Essay,好不容易才將她從焦慮的困境打撈上岸,像是吃了一顆定心丸。

每年的春天放榜季總是讓我們體會到這份工作的充實與滿足感,我記得她後來拿到A大學的錄取通知信函時,抱著Katy老師開心感動大哭的畫面,人生四大樂事之金榜題名時。後來,經歷了幾屆畢業生,客觀來說,並不是每一位學生都像Catherine一樣幸運,一晚的熬夜就輕而易舉完成大學申請的自傳論文(Essay),這若不是靠著平時實力的鍛鍊,任誰也無法信手捻來,下筆如炯炯有神。又或者,人生能有多少個幸運的機會遇到像Katy老師那樣的老師,在不到清晨六點的時候,連牙都來不及刷,衣服也來不及整裝,就陪著孩子逐字逐句的完成人生最重要的一篇文書,在美國時差的截止前提交出申請,贏得大學殿堂的入場券。

二、學習沒有奇蹟,只有累積。看完Catherine的故事,相信你跟我一樣,知道平日的累積遠比運氣來的重要。我們開始關切起孩子對時間管理的分配,不應該讓自傳論文(Essay)成為壓倒孩子自信的最後一根稻草。因此,身為一位專業的留學輔導教師,我常常在思考,有沒有一種契機,可以讓我們幫助孩子把劣勢變成優勢,為他們出奇制勝,扭轉人生的奇蹟呢?

根據美國大學升學顧問聯合會在2018-2019對美國前200名大學做的問卷調查,我們分析發現大學在決定遞送錄取通知書的審查過程中,前十項申請條件中,成為決定的依序為:

1.學業成績平均點數(GPA);

2.學生在大學準備課程/升學輔導課程中的成績;

3.學生修課的強度;

4.SAT或ACT的成績;

5.Essay(自傳/申論題文章) ;

6.學生如何陳述自身興趣;

7.留學教師的推薦信;

8.科任教師的推薦信;

9.學業成績班級排名;

10.課外活動。

其中,前四項申請條件中,都是可以預期,也有評分標準的分數,只須按照要求用心準備即可。後五項條件,則取決於學生如何陳述自身興趣,以及推薦信的撰寫,都在留學暨語言中心(CLC)的輔導進度中,只要學生願意積極作為,就可以如期完成的任務。

三、自傳論文(Essay)行銷自己

但是在眾多的材料中,唯獨第五項Essay(自傳/申論題文章)是所有學生需費時思索,前後反覆修改達數十次的一項艱鉅任務。自傳論文(Essay)挑戰學生的面向在於得以用字彙來展現自己對語言的精熟程度,字句行間表達出條理分明的個人邏輯,從而架構出關鍵而趣味的元素;往往具有清晰的故事敘事軸線會特別有帶入感,帶入真誠的情意,在故事中展現智慧的弧度,價值觀的高度,綜觀世界的延展度來具體形塑出多元組合的「個人」特質,以及個人與世界一切的關聯性,進而提出學術性/科學性/趣味性的貢獻。透過自傳論文來推薦自己的背景故事,讓那些收到資料的大學招生官委員,讀完引人入勝的「故事」,知道眼前的你是多麼的適合這一所大學。

過去幾年,美國知名學校如芝加哥大學(University of Chicago)經常向申請者開出的申論題的挑戰,它的公開題目這樣寫道: 「請選擇以往我們學校曾提供的寫作題目或創造出對你自己有意義的題目。盡量嘗試用富有原創性、創造性、能啟發人們去思考的方式來做答。透過作家、思想家、夢想家、社會評論家、智者、世界公民或是未來芝加哥大學的公民眼光來體現你個人的獨有特質吧! 我們期待看到你為了自己展開冒險,並期待你享受這樣的歷程。」了解自己的價值觀並將其體現在文章中,甚至進一步向招生官展示自己與世界正發生的一切關聯,是有其重要性的。如美國通用申請(Common App)針對今年的新型冠狀肺炎COVID19,列出以下學生可選擇作答的額外問題,例如:

新冠肺炎或天然災害這類的動盪可能在你所在的社區導致深遠的影響,若你需要,你可以在此描述這些影響。大學在乎這些動盪對你整體身心健康、個人安全、家庭狀況與未來規劃所帶來的影響,其中也好奇在教育方面,你是如何透過可靠的科技方式以及謐靜環境來持續學習。

  • 你是否希望與我們分享關於本主題有關的任何想法?
  • 請在以下空白處描述任何社區動盪事件對你造成的影響。”

綜觀這些與自己生活息息相關的申論題與自傳,無疑是艱難的考驗著高中學生了解自我的程度,並同時能兼顧申請學校對於頂尖學生的期待。這就是為什麼我們極力主張一篇令人流連忘返的申論題文章是能夠讓學生在眾多競爭者中脫穎而出的關鍵!

四、朝向世界百大:量身制訂「安心寫作工作坊」

我們的開辦宗旨在於幫助林口康橋的學生朝向世界百大作最好的準備,在學期之中,我們進行一系列的課程,如生命故事(Lifeline Exercise)、軼事故事(My Anecdote Practice)等教育課程,來幫助學生開啟洞察生命的眼光,在微妙處探究生命幽微的力量,進行有系統的蒐集自己獨一無二的特質與寫作素材。暑假活動,更特別打造「安心寫作工作坊」,來加強學生英語寫作的能力。希望所有的學生都做好時間管理與運用,充分利用高中畢業前的最後一個暑假:2020年08月10日至08月14日,每天上午3小時的時間,加入夏令營寫作工作坊的行列,由留學輔導教師進行生命教育的引導,沉澱心靈,磨亮思考,以精闢的英語能力完成留學申請所需的兩篇自傳/申論題撰寫,讓我們一起嬉戲在文字的沙礫堆裡尋找珍珠、貝殼,再串成美麗的生命藝術品,留下雋永難忘的篇章吧!

留學組

作者:Ryan老師

校編:Ashley老師